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In my duolingo exercises I am seeing “La distance est d'environ deux kilomètres” and "La durée est environ une heure”. When do you decide to use d'environ or simply environ?

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de (or d') is not part of the expression 'environ'.

La distance est d'environ deux kilomètres.

La distance est environ de deux kilomètres.

La distance est de deux kilomètres environ.

Or just:

La distance est de deux kilomètres.

So the question is more why we use de. Honnestly, I couldn't say why.

Environ :

  • Préposition : Dans le voisinage de , aux alentours ; synonymes : vers.
  • Adverbe devant un nombre : À peu près, un peu plus un peu moins ; synonymes : approximativement, en gros.

La position d'environ est à prendre en compte, et les usages selon que cela concerne le lieu ou le temps :

Une distance d'environ deux kilomètres.
Une distance de deux kilomètres environ.

La durée est d'environ une heure.
La durée est d'une heure environ.

Tu arriveras aux environs d'une heure l'après-midi = Tu arriveras vers une heure de l'après-midi. Cela ce passera aux environs de Noël.

On cultive les fleurs dans les environs de Grasse pour la parfumerie.

N.B. :

Si l'on qualifie la distance par sa longueur :

  • la distance d est applicable entre ces deux points.

  • Approximativement, la distance 'Paris-Strasbourg' (à l'écrit on utilisera plutôt : de Paris à Strasbourg) est équivalente à (celle de) 'Paris-La Rochelle'.

Si l'on quantifie la distance :

Références puisées dans le petit Robert.

The presence (or not) of the adverb environ is unrelated to the use of the preposition. You say “d'environ une heure” if you would say “d'une heure” for an exact number.

La durée est d'une heure.
La durée est d'environ une heure.
La durée est d'exactememt une heure.
La durée est de plus d'une heure.
La durée est d'entre une heure et une heure et demie.

The location of some of these adverbs can vary, for example “d'une heure environ”, “d'une heure exactement”. The two word orders are equally common and idiomatic, and I don't think there's a nuance in their meaning.

This is a construction of the verb être when expressing a quantity with a numerical amount and usually a unit. The Trésor de la langue française classifies it under 2eI.B.6.a “To express the origin, the provenance, conformation to a model, and by extension an apparent or inherent characteristic of someone or something or membership in a group”.

Être constitué, composé de. Son capital est de trois cent mille francs; le délai est de quatre jours; le nombre officiel des victimes est de quatre-vingts.

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